Stadsgesprek #27 Don Ritzen over startups

Een paar maanden geleden werd ik gevraagd om te jureren bij de Amsterdamse editie van het Startup Weekend. Hier komen honderden ondernemers, ontwerpers, techies en webbouwers bijeen om in één weekend hun ideeën om te zetten in een concrete opzet voor een startend bedrijf, een startup. Een van de organisatoren is Don Ritzen (27 jaar), die dit evenement samen met veel andere vrijwilligers heeft gerealiseerd.

Ritzen was al betrokken bij eerdere edities in Eindhoven en Amsterdam, voordat het Startup Weekend begin juli naar Pakhuis de Zwijger kwam. Zelf werkt hij bij de internet-startup Wakoopa, na in Utrecht gestudeerd te hebben. “Ik kwam naar Amsterdam, want hier bruist het, hier kom je veel interessante nieuwe mensen tegen en doe je nieuwe ervaringen op. Ik zoek constant naar verandering en nieuwe ervaringen. Elke keer naar dezelfde kroeg gaan bijvoorbeeld is niet mijn stijl.”

“Voor je droom gaan, dat is de essentie.”

Het Startup Weekend en daarna

Het Startup Weekend is een internationaal concept dat door lokale initiatiefnemers wordt uitgevoerd. Vaak zijn dit ook oud-deelnemers. Don Ritzen deed bijvoorbeeld eerst aan de editie in Kopenhagen mee, voor hij in Nederland aan de slag ging. “Wij wonnen in Kopenhagen met een project, Memoland, en direct na afloop van de ceremonie kwamen er meerdere venture-capitalists langs die hun kaartje gaven en zeiden dat ze wel wilden investeren, dat was echt gaaf. Dat zie je in die Weekends gebeuren, dat mensen met een idee beginnen en aan het eind met een innovatieve, gave startup eruit komen. Het gaat allemaal om het bij elkaar brengen van talent, de juiste skills en passie voor een idee, het is ongelooflijk wat je met die mix kunt realiseren in een weekend; dat is echt mind-blowing.”

Na het organiseren van drie Weekends in Nederland is Don Ritzen nu druk met zijn volgende stap: ondernemers verder helpen na de allereerste fase. “Als je begint met een startup ga je een heel nieuw traject in, je geeft er dingen voor op; je studie of zelfs je baan. Wat ik zag, is dat mensen ook na het Startup Weekend hulp nodig hebben om van hun prille bedrijf een succes te maken. Daarvoor heb ik Rockstart Accelerator opgezet. Wij bieden startups honderd dagen ruimte en begeleiding van de meest succesvolle ondernemers en vooraanstaande experts en CEO's uit de zakenwereld. Na die honderd dagen is er een ‘demo-day' waar de startups hun internationale product presenteren voor een publiek van meer dan 75 investeerders, vervolgens helpen we ze nog wel bij het ophalen van financiering maar daarna moeten ze het bedrijf zelf groot gaan maken.”

Doorgroeien: incubator of accelerator

Startups staan sterk in de aandacht. Er wordt veel voor hen georganiseerd, ook door de overheid. Zo geeft de gemeente Amsterdam financiële steun voor betaalbare kleinschalige bedrijfsruimte. Ook vanuit de universiteiten wordt veel gedaan om de kennis die daar wordt vergaard en innovaties die daar worden ontwikkeld, ook commercieel te exploiteren, te “valoriseren”.

Don Ritzen heeft met zijn Rockstart Accelerator hetzelfde einddoel, een bloeiend bedrijf, maar pakt het anders aan. “Onze manier van werken is om te beginnen veel intensiever. Binnen honderd dagen moet je de startup ontwikkelen en een product of dienst internationaal lanceren, daarna moet het commercieel verder gaan, dan moeten ze zelf hun broek ophouden en geld ophalen voor bijvoorbeeld de huur, het verder verbeteren van hun product en het vastleggen van internationale klanten. Bovendien is de Accelerator privaat gefinancierd en daarmee onafhankelijk.”

In eerste instantie richt Ritzen zich op innovatieve tech-bedrijven (software, e-commerce toepassingen voor web en mobiel), maar in de toekomst wil hij openstaan voor alle innovatieve startups. “De Accelerator moet een nieuw model zijn voor het razendsnel laten groeien van een bedrijf. Ondernemers moeten daarin een balans vinden tussen openheid en koppigheid. De openheid om naar de markt te luisteren en adviezen van buiten aan te nemen. En de koppigheid om de eigen weg te gaan en de droom te verwezenlijken.

“Op een gegeven moment kan het ook goed zijn om  een ervaren persoon aan je startup te binden, bijvoorbeeld in het senior management maar soms ook als CEO. Dat is heel moeilijk, het is immers jouw idee waar je met elkaar aan werkt. Maar het is vaak nodig om iemand te hebben die het al meerdere keren heeft gedaan, die een uitgebreid netwerk heeft en die ervoor kan zorgen dat je the next level haalt met je bedrijf. “

Ritzen is nu bezig om geschikte werkruimte te vinden voor de groep ondernemers die de eerste lichting van de Rockstart Accelerator gaan vormen. “Het moet een inspirerende omgeving zijn, waar de ondernemers een community vormen, zodat ze ook van elkaar leren. De mentoren helpen de startups vanuit hun passie en de startups werken in dezelfde ruimte, waardoor echt het beste in mensen wordt boven gebracht. Dat zie je in de Startup Weekends, maar dat moet ook in die honderd dagen erna gaan gebeuren.”

Amsterdam en startups

Is Amsterdam een goede stad voor startups?

Don Ritzen: “Amsterdam is de ideale plek voor een event als Startup Weekend en startups. Er komen hier mensen met allemaal verschillende achtergronden bij elkaar; dat werkt. Je ziet de verbanden ontstaan, mensen willen samen iets neerzetten. Dat gebeurt elders ook wel, maar hier is de sfeer perfect. Amsterdam is open, het heeft een creatieve vibe, het trekt mensen aan.”

Toch kunnen sommige dingen in Amsterdam volgens hem anders en beter, en dat raakt al snel de gemeente en de dienstverlening. “Het heeft me veel moeite en tijd gekost om met het Startup Weekend erdoorheen te komen bij de gemeente. Wij zagen het Startup Weekend als iets goeds voor de stad, en daarom vroegen wij de gemeente om een – op zichzelf vrij kleine – bijdrage. Maar de gemeentelijke kaders beperkten de mogelijkheden om ons te steunen enorm. Ik begrijp dat wel, er is een spanning tussen kaders opstellen en vrijheid om initiatieven te subsidiëren. Maar het moet niet doorschieten in bureaucratie.”

Gelukkig voor Ritzen en zijn project kwam hij in contact met een enthousiaste ambtenaar die keihard heeft gewerkt om Startup Weekend Amsterdam mogelijk te maken. “Ik heb gemerkt dat er binnen gemeenten ook genoeg ambtenaren zijn die meer willen, die echt eraan gaan trekken en die erin geloven.”

Don Ritzen adviseert de gemeente vooral te kijken naar events en activiteiten van vrijwilligers. “Maak het voor hen makkelijker, zij zijn niet op winst uit. Vrijwilligers zijn de fundering van de stad en de samenleving. Stel je voor hen open op.”

 

Meer informatie:

www.wakoopa.com

http://startupweekend.org/

http://rockstart.com